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Entradas de la categoría ‘Ciencia’

13
Sep

Descubren un planeta a 36 años luz que podría albergar vida

Un planeta con características que lo hacen propicio para albergar vida fue descubierto por un grupo de astrónomos que usó un potente telescopio en Chile.

Ha sido llamado HD85512b y se encuentra a unos 36 años luz de nosotros.

Su descubrimiento por unos astrónomos europeos fue anunciado este lunes y la comunidad científica lo considera ya como el planeta conocido aparte de la Tierra con más posibilidades de contener vida.

Si ese fuera el caso, los seres que lo habitasen deberían soportar unas altas temperaturas, de ente 30 y 50 grados, con una humedad muy alta.

El planeta se encuentra en “la zona de habitabilidad”, la estrecha franja alrededor de una estrella en la que los científicos creen posible la existencia de agua líquida sobre la superficie.

Además, se trata de una supertierra, un planeta que posee entre una y diez veces la masa de la Tierra, mucho menor que la masa de planetas gaseosos como Júpiter, considerados inapropiados para albergar vida.

La masa de HD85512b es 3,6 veces mayor que la de la Tierra.

Los astrónomos del Observatorio Europeo del Sur lo descubrieron usando el Harps, un telescopio situado en La Silla, en el desierto de Atacama de Chile, y que fue diseñado para detectar exoplanetas, es decir, aquellos que están fuera de nuestro sistema solar.

Oxígeno

Ilustración de cómo podría ser HD85512b.

Además de HD85512b, los astrónomos descubrieron otros 49 exoplanetas, de los cuales cinco tienen una masa cinco menor que la de la Tierra.

“Los astrónomos van a tener a esos planetas en su punto de mira para encontrar en ellos posibles señales de vida en su atmósfera, como por ejemplo la existencia de oxígeno”, dijo Francesco Pepe, del Observatorio suizo de Ginebra, quien contribuyó a la investigación.

Como recuerda el editor de ciencia de la BBC, Paul Rincon, las observaciones con Harps, instalado en 2002, también han permitido a los astrónomos realizar una estimación sobre la posibilidad de que planetas con una masa relativamente pequeña, como la de la Tierra, puedan orbitar en torno a estrellas como el Sol.

Descubrieron que alrededor del 40% de esas estrellas tienen al menos un planeta con menor masa que Saturno.

El director del estudio, Michel Mayor, de la Universidad de Ginebra, dijo que el ritmo de descubrimiento de exoplanetas se está acelerando.

“Entre los planetas que hemos descubierto se incluye un número excepcionalmente alto de supertierras y de planetas como Neptuno, que orbitan en torno a estrellas muy similares a nuestro Sol”.

23
Ago

Sismo de magnitud 6,0 sacude la costa este de Estados Unidos

Foto Twitter: Evacuación de edificios en Washington.

Los edificios del Pentágono y del Capitolio de Estados Unidos, en Washington, fueron evacuados.

El movimiento telúrico se sintió desde Virginia hasta Boston, según reportó el Servicio Geológico de Estados Unidos (USGS por su sigla en inglés).

El epicentro del temblor se localizó en el estado de Virginia, a unos 15 kilómetros de la localidad de Mineral y a 6 kilómetros de profundidad, según la medición provisional del Instituto Sismológico estadounidense.

Los servicios de Bomberos y Emergencias informaron que no hay reportes de heridos o daños severos de infraestructura en Washington después del sismo.

Nueva York también se vio afectada por el temblor, que provocó la salida de gente a las calles y la evacuación de edificios oficiales.

Los vuelos desde los aeropuertos John F. Kennedy y Newark, del área de Nueva York, fueron retrasados este martes, mientras las autoridades inspeccionan las torres de control y las pistas, según informaron funcionarios.

“Esperamos retomar las operaciones. Estamos hablando de algunas horas, no más”, dijo un portavoz de la autoridad aeroportuaria de Nueva York y Nueva Jersey.

La magnitud del temblor fue reportada inicialmente en 5,8 y luego en 6,0.

En Bucaramanga también tembló

Mientras tanto en Bucaramanga, capital de Santander, se sintio un sismo a las 11 y 52 a.m. con intensidad de 4.6. El epicentro fue registrado por Ingeominas a 6.58 kilómetros al noreste de la cabecera municipal de Los Santos.

Hasta el momento no se han registrado víctimas ni daños materiales.

9
Ago

Un iceberg gigante se desprendió a causa del tsunami de japón

Un grupo de científicos asociados a la NASA comprobó el vínculo ‘causa-efecto’ entre el tsunami posterior al terremoto del pasado 11 de marzo en Japón y el desprendimiento de la costa antártica de un iceberg gigante y otros de menor tamaño.

Desde lo alto de la órbita terrestre los satélites de la NASA tomaron una serie de imágenes que reflejan unos importantes desprendimientos de hielo y la separación de varios fragmentos del glaciar antártico de Sulzberger. Al especialista del Centro de Vuelo Espacial Goddard Brunt Kelly se le ofreció una buena oportunidad para estudiar la correlación entre este fenómeno y la propagación del oleaje a partir del epicentro del tsunami de marzo, situado cerca de la costa oriental japonesa.

Los datos de la NASA permitieron observar, paso a paso, cómo los enormes trozos de hielo glacial se partían y flotaban en el mar horas después de que olas de gran potencia destructiva alcanzaran la Antártida. El tamaño total de los icebergs resultó comparable, según los científicos, al doble de la superficie de la isla de Manhattan. El mayor de ellos mide cuatro por seis millas (unos 6,4 por 9,6 kilómetros).

Brunt Kelly afirma que es un récord absoluto en los 46 años de observación sistemática de la línea de los glaciares antárticos. De hecho, el científico cataloga el fenómeno como “uno de los eventos más grandes en la historia reciente”.

Los autores de la investigación destacan, además, que esta es la primera vez que el mundo científico logra confirmar la teoría de que la correlación entre los maremotos, los consecutivos tsunamis y la aparición de los icebergs es muy estrecha. El debate sobre esta teoría se empezó a generalizar en otoño de 1968, cuando los oficiales navales informaron sobre una alta presencia de hielos en las aguas luego de que el terremoto más potente del siglo.

4
Ago

La planta cubana que utiliza acústica para atraer murciélagos

Marcgravia evenia con la hoja en forma de reflector arriba, las flores cargadas de polen en el medio y las "copas" con néctar abajo. Foto: © Ralph Mangelsdorff

No sólo los colores y aromas de las plantas les permiten atraer polinizadores. Los sonidos también son vitales en el caso de una planta tropical, según un nuevo estudio.

La planta trepadora de Cuba, Marcgravia evenia, es polinizada por murciélagos. Tiene hojas de forma cóncava que funcionan como reflectores parabólicos, devolviendo señales acústicas multidireccionales para facilitar su localización.

Los murciélagos utilizan un sistema de ecolocalización. Emiten sonidos que rebotan al encontrar un obstáculo y el animal recibe un eco. Midiendo el tiempo de retardo entre la señal emitida y la recibida, el murciélago determina la distancia y localización del objeto.

“Ya conocemos como las plantas utilizan los colores brillantes en sus pétalos para atraer polinizadores. Lo que hemos encontrado es un equivalente a esos colores mediante ecolocalización”, explicó Marc Holderied, de la Universidad de Bristol, en Inglaterra, uno de los autores del estudio. También participaron en la investigación expertos de las universidades de Erlangen y Ulm, en Alemania.

Búsqueda más eficiente

Los científicos se interesaron por primera vez en la planta tropical cuando vieron una foto de la misma en la revista Natural History.

“Inmediatamente reconocimos que por la forma de la hoja y su orientación, podía servir para atraer murciélagos”, señaló Holderied.

Los investigadores comenzaron entonces a realizar pruebas con Marcgravia evenia en el laboratorio. Primero lanzaron impulsos acústicos para medir el eco producido por las hojas.

El siguiente paso fue determinar la respuesta de un grupo de murciélagos de la especieGlossophaga soricina que se alimentan de néctar.

Midieron el tiempo que los animales tardaron en localizar una fuente de alimento escondida entre follaje articial en un cuarto oscuro.

En el experimento, compararon el tiempo requerido cuando la fuente estaba sola, o bien con una hoja común de la planta, sin forma parabólica, o por último, con una de las hojas cuya forma singular recuerda a los reflectores.

Sólo en este último caso, el tiempo de localización de la fuente de alimento se redujo a la mitad.

Beneficios para todos

La forma de la hoja y su orientación hacen que sea menos eficiente desde el punto de vista de la fotosíntesis, pero los científicos aseguran que los beneficios en materia de polinización compensan esa pérdida.

“El sistema de señales acústicas beneficia tanto a la planta como a los murciélagos”, explicó Holderied.

“Por un lado, aumenta la eficiencia de la recolección de néctar para los murciélagos, que deben visitar cientos de flores cada noche para satisfacer sus necesidades energéticas”.

“Por otro, la planta es tan escasa que requiere polinizadores que puedan desplazarse rápidamente”.

Los científicos creen que otras plantas, también polinizadas por murciélagos, podrían utilizar sus hojas en forma similar.

Los resultados de la investigación fueron publicados en la revistaScience.

1
Ago

Crean “tarjeta” simple y barata para análisis de sangre

Científicos presentaron una pequeña tarjeta, como las crédito, capaz de analizar sangre de forma barata y sencilla.

Se trata de un “laboratorio en un chip” con el que se espera poder detectar en cuestión de minutos y a un precio mucho menor que el de los análisis estándar, las infecciones de VIH y sífiles en las áreas más remotas y pobres del mundo.

El invento fue dado a conocer este domingo en la revista Nature Medicine.

El llamado mChip es una tarjeta de plástico con diez detectores individuales sobre los que se deposita una sola gota de sangre, según explican sus diseñadores, los científicos de la Universidad de Columbia, en Nueva York.

Las pruebas prototipo para detección de VIH y sífilis, llevadas a cabo con cientos de pacientes en Kigali, la capital de Ruanda, proporcionaron casi un 100% de precisión, informan los investigadores.

Según los científicos, los resultados pueden obtenerse en cuestión de minutos, en lugar de los días o semanas que tardan las pruebas de sangre convencionales.

Además, esperan que el costo de cada uno de estos kits sea de US$1, mucho más barato que las pruebas de laboratorio.

Los resultados pueden observarse directamente o con un detector de bajo costo.

VIH en África

“La idea es hacer accesible a los pacientes en cualquier parte del mundo una gran parte de pruebas de diagnóstico, en lugar de obligarles a ir a la clínica para sacarse sangre y luego esperar días para recibir los resultados”, explica el doctor Samuel Sia, quien dirigió la investigación.

En realidad ya existen desde hace años análisis de VIH que ofrecen un resultado en cuestión de 30 minutos, pero no son muy precisos ni pueden detectar múltiples infecciones.

Los investigadores esperan que su mChip sirva para incrementar el número de análisis en embarazadas en África.

Actualmente, apenas un cuarto de las embarazadas se somete a pruebas del VIH en los países de ingreso bajo y medio, una cifra que ofrece pocas esperanzas de que pueda ser alcanzada la meta de Naciones Unidas de eliminar la transmisión del virus de madre a hijo en 2015 -uno de los Objetivos del Milenio- según han reconocido funcionarios de la ONU.

En Zambia y en la República Democrática del Congo, por ejemplo, solo el 9% y el 6% de las embarazadas, respectivamente, se somete a pruebas del VIH, según la ONU.

Tal como informan los investigadores también diseñaron una versión del mChip para detectar el cáncer de próstata, la cual obtuvo en 2010 licencia de comercialización en Europa.

12
Jul

Hombre que recibió trasplante de piernas en España podría caminar en seis o siete meses

El cirujanoPedro Cavadas, que este lunes realizó el primer trasplante bilateral de piernas del mundo en el Hospital La Fe de Valencia, ha asegurado que, si todo va bien, el paciente, -un joven de más de 20 años, aunque no ha precisado la edad-, en seis o siete meses “podría estar caminando”.

Cavadas, que ha ofrecido una rueda de prensa junto con el consejero de Sanidad, Luis Rosado, ha destacado que el joven trasplantado se puso a llorar cuando se despertó y se encuentra “encantado de la vida” y “contento como Dios”.

Tras una operación de 10 horas en la que han intervenido 50 profesionales, el joven está clínicamente estable y ahora le espera un proceso de rehabilitación complicado en el que habrá que esperar un año para comprobar su evolución y determinar si se puede repetir la experiencia pionera de este trasplante con otros pacientes.

A partir de ahora, según Cavadas, el proceso podría ser que en tres semanas pudiera estar moviendo las rodillas; en dos meses, podría empezar a estar de pie en una piscina; en tres, podría aguantar el peso en el exterior del agua y en seis o siete “podría estar caminando”.

12
Jul

Nueva tecnología ayudará a detectar enfermedad de arterias coronarias

Gracias a las técnicas de imágenes computacionales, cada vez se pueden obtener diagnósticos médicos más precisos de los trastornos y enfermedades que están ocurriendo dentro del cuerpo humano.

La nueva técnica permitirá ver las características celulares de las coronarias.

Una de estas técnicas, la tomografía, permite crear imágenes por secciones para explorar, por ejemplo, el funcionamiento del corazón y visualizar el flujo sanguíneo en las venas y arterias y su irrigación desde y hacia el músculo cardiaco y el cerebro.

Ahora, científicos en Estados Unidos desarrollaron una técnica de tomografía de una resolución 10 veces mayor que la disponible actualmente,  que permite observar los detalles de las estructuras celulares de las arterias.

Tal como afirman los investigadores en la revista Nature Medicine, la tecnología -llamada microtomografía de coherencia optica o MicroOCT- permitirá mejorar el entendimiento, diagnóstico y tratamiento de la enfermedad de las arterias coronarias (EAC).

Esta enfermedad es el trastorno del corazón más común y es la principal causa de muerte tanto de hombres como mujeres en muchos países.

Se calcula que, sólo en Estados Unidos, unos 17 millones de personas sufren enfermedad de las arterias coronarias.

La EAC ocurre cuando las arterias coronarias, encargadas de suministrar sangre (y por lo tanto oxígeno) al músculo cardíaco, se endurecen y se estrechan obstruyendo el flujo sanguíneo.

Este endurecimiento se debe principalmente a la acumulación de sustancias, como el colesterol, y otros desechos que forman placas en las paredes de las arterias. Ésta es la llamada ateroesclerosis.

Como consecuencia esta obstrucción sanguínea puede conducir a angina de pecho o a un infarto.

Resolución micrométrica

Una persona, sin embargo, puede haber sufrido durante años este trastorno sin presentar ningún síntoma. Los expertos creen que la enfermedad puede incluso comenzar a desarrollarse desde la niñez y los síntomas no suelen presentarse sino hasta los 50 o 60 años.

Cuando se sospecha que un individuo presenta EAC, las pruebas estándar de diagnóstico son los escáneres de tomografía computarizada para visualizar el flujo arterial y la actividad del corazón.

“Este alto nivel de representación abre la posibilidad futura de observar estas características microscópicas en pacientes humanos, lo cual tiene implicaciones para mejorar el entendimiento, diagnóstico y control terapéutico de la enfermedad de las arterias coronarias”

Dr. Gary Tearney

Ahora, los científicos del Centro Wellman de Fotomedicina del Hospital General de Massachusetts, desarrollaron una versión micrométrica de la llamada tomografía de coherencia óptica (OCT) que permite penetrar el tejido con imágenes para visualizar lo que está ocurriendo a nivel celular.

La OCT utiliza una fuente de luz de infrarrojo cercano para crear imágenes detalladas de las superficies internas de los vasos sanguíneos con una resolución equivalente a la de un microscopio de baja potencia.

Aunque con esta resolución se pueden identificar placas arteriales que pueden romperse, hasta ahora no habían podido obtenerse imágenes claras de estructuras menores de 10 micrómetros (10 millonésimas de un metro).

Ahora, afirman los científicos, utilizando un nuevo tipo de lentes y componentes más avanzados para obtener imágenes, la MicroOCT permitirá visualizar estructuras de hasta un micrómetro (una millonésima de un metro), lo cual permitirá revelar la información más detallada hasta ahora de tejidos en tres dimensiones.

La técnica, señalan los científicos, “es capaz de mostrar células individuales arteriales e inflamatorias, incluidas las características que pueden identificar placas vulnerables dentro de las muestras de arteria coronaria”.

“La MicroOCT tiene el contraste y la resolución que se requiere para investigar los componentes celulares y subcelulares que subyacen a la ateroesclerosis coronaria, la enfermedad que precipita un infarto” explica el doctor Gary Tearney, quien dirigió el estudio.

“Este alto nivel de representación abre la posibilidad futura de observar estas características microscópicas en pacientes humanos, lo cual tiene implicaciones para mejorar el entendimiento, diagnóstico y control terapéutico de la enfermedad de las arterias coronarias” agrega el científico.

Los investigadores esperan comenzar a utilizar la tecnología en pacientes en los próximos tres a cinco años.

8
Jul

Despegó por última vez el transbordador ‘Atlantis’

Cientos de espectadores pudieron contemplar cómo la nave Atlantis alzaba el vuelo por última vez desde Cabo Cañaveral, en EEUU. Las condiciones meteorológicas eran unas de las grandes dudas para el éxito de la misión, que finalmente alzó vuelo a las 17.29 hora peninsular española, tras un breve retraso que detuvo la cuenta atrás cuando restaban 31 segundos para el despegue.

El transbordador Atlantis partió hacia la Estación Espacial Internacional (ISS) con el comandante Chris Ferguson, el piloto Dough Hurley y los especialistas de misión Sandra Magnus y Rex Walheim, que estaban preparados desde medio día, hora peninsular, según informó la NASA.

Después de 30 años de viajes tripulados, el programa llega a su fin sin un sucesor claro y deja a la superpotencia a merced de los cohetes rusos Soyuz y de las futuras naves que surjan de la iniciativa privada. La misión de 12 días llevará equipos y suministros a la Estación Espacial Internacional.

Millones de personas han podido seguir en directo el lanzamiento que se ha retransmitido a través de Internet.

Preparativos

Durante media hora los técnicos de cabina de la NASA ayudaron a los astronautas a ponerse los característicos trajes naranja y los cascos blancos de vuelo, ubicarse en sus estrechos asientos de lanzamiento y comprobar la conexión de los tubos de oxígeno, cables de comunicaciones y otros equipos.

La agencia espacial tenía los ojos puestos en el cielo, ya que los informes meteorólogos indicaban que había probabilidad de lluvias en Florida. Entre el dispositivo de emergencia, se incluyenposibles sitios de aterrizaje en España y Francia, si se producía una emergencia que obligara a abortar la misión.

8
Jul

Logran el primer trasplante de un órgano sintético

La nueva técnica elimina la necesidad de donantes y el problema del rechazo de tejidos.

Cirujanos del Hospital de la Universidad Karolinska de Estocolmo, Suecia, realizaron el primer trasplante de la historia de un órgano artificial: una traquea creada por un equipo científico de Londres.

La clave de la nueva técnica es la creación de una estructura réplica exacta de la tráquea del paciente, lo que hace innecesario que haya un donante y elimina el riesgo del rechazo del órgano por incompatibilidad de tejidos.

Fundamentalmente se trata de un tubo que luego es recubierto con células madre del propio paciente y que puede ser fabricado en cuestión de días.

El paciente de cáncer al que se le transplantó la tráquea artificial, un hombre de 36 años de Eritrea, se recupera bien, un mes después de haberse realizado la operación, aunque todavía luce debilitado.

La nueva técnica abre grandes posibilidades para otros transplantes ya que podría ayudar a eliminar el problema de la disponibilidad de órganos y los problemas asociados al rechazo de tejidos.

Copia perfecta

El doctor italiano Paolo Macchiarini, quien encabezó el equipo de cirujanos, dio a científicos del Colegio Universitario de Londres imágenes en tres dimensiones de la tráquea del africano Andemariam Teklesenbet Beyene, un estudiante que cursa estudios de geología en Islandia, con un cáncer inoperable.

Con esas imágenes fueron capaces de crear una copia perfecta de la tráquea y los dos bronquios principales en vidrio, que fueron luego empapados en una solución de células madre extraídas de la médula ósea del paciente.

Después de dos días los millones de huecos en el tubo poroso habían sido sembrados con el tejido del propio paciente.

Las células lograron dividirse y crecer convirtiendo a la originalmente inerte tráquea artificial en un órgano que no es posible distinguir de uno normal y sano.

“Gracias a la nanotecnología, esta nueva rama de la medicina regenerativa, somos capaces de producir tráqueas a la medida entre dos días y una semana”, dijo Macchiarini a la BBC, asegurando que otros órganos podría ser reparados de la misma manera.

De vida o muerte

El médico italiano ya ha realizado 10 trasplantes de tráquea.

Lo más importante de su última operación es que el cuerpo de Beyene aceptó la nueva tráquea como propia, lo que significa que no necesitará las fuertes medicinas contra el rechazo que suelen tomar los pacientes de trasplantes de órganos.

“Estaba muy asustado, muy asustado con la operación. Pero era cuestión de vida o muerte”, aseguró un agradecido Beyene, quien un mes después de haberse realizado la operación evoluciona satisfactoriamente, aunque todavía luce algo debilitado.

Beyene asegura que está ansioso de regresar a Islandia a terminar sus estudios y luego regresar a su casa en Eritrea, para reunirse con su esposa y conocer a su hijo de tres meses.

Por su parte Macchiarini informó a la reportera de la BBC Michelle Roberts que usará la nueva técnica en un bebé de nueve meses que nació con una malformación en su tráquea.

5
Jul

UE: un lote de semillas egipcias es la probable causa del E.coli

La Agencia Europea de Seguridad Alimentaria (EFSA) confirmó este martes que uno de los lotes de semillas de fenogreco importadas desde Egipto por varios países europeos, entre ellos España, es el “vínculo común más probable” entre los brotes de la bacteria E.coli O104 de Alemania y Francia.

No obstante, la agencia destaca que “no puede excluirse que otros lotes de fenogreco importados de Egipto durante el periodo 2009-2011 puedan estar implicados”.

La EFSA publica en un informe esa conclusión, a la que ha llegado el grupo de trabajo especial establecido por la agencia para detectar el origen de los brotes infecciosos.

Teniendo en cuenta estos hallazgos, la EFSA recomienda a la Comisión Europea que haga todos los esfuerzos necesarios para evitar que los consumidores se expongan al consumo de semillas sospechosas, y que se haga un seguimiento en todos los estados miembros que hayan podido recibir alguno de estos lotes.

Además, ha pedido a los ciudadanos que no cultiven brotes para consumo propio, ni coman brotes o semillas germinadas a menos que hayan sido cocinadas.

Los brotes de esta cepa de E.coli se iniciaron en mayo en Alemania y en junio en Francia.

La agencia ha recordado que, por el momento, se han producido 48 muertes en Alemania y una en Suecia a causa de esta bacteria, que ocasiona diarreas sanguinolentas y el síndrome urémico hemolítico (HUS).

En total, se ha informado de 4.178 casos en países de la Unión Europea, Noruega y Suiza.

Tras analizar los datos recogidos en Alemania y Francia, los expertos de la EFSA han llegado a la conclusión de que un lote de semillas de fenogreco o alholva (“Trigonella foenum-graecum”) para producir brotes, importado de Egipto por una empresa alemana, es la causa más probable, aunque otros lotes también pueden estar implicados.

El informe dado a conocer señala igualmente que los resultados negativos de las pruebas microbiológicas realizadas a las semillas no deben ser interpretados como una prueba de que un lote no está contaminado.

Además, apunta a que no debe excluirse una “contaminación cruzada” al venderse a menudo las semillas para brotes mezclando varias especies.

El Sistema de Alerta Rápida de Alimentos y Piensos (RASFF) de la UE ya advirtió a los Estados miembros el pasado 30 de junio de que el origen de los brotes de E.coli podía estar en semillas importadas de Egipto, al hilo de la publicación por parte de la EFSA de un primer informe sobre la causa de la infección.

Las autoridades europeas indicaron entonces que las semillas habrían entrado al mercado comunitario a través de Italia, desde donde habrían sido distribuidas a España, Alemania, Francia, Reino Unido, Holanda y Austria.

Por su parte, el Ministerio de Agricultura egipcio rechazó el pasado viernes que semillas de fenogreco exportadas a Europa fueran el foco de la infección, y aseguraron que la presencia de esa bacteria en Egipto “no se ha demostrado en absoluto”, ya que no se ha registrado ningún caso de E.coli en el país, concluyó.

EFE

5
Jul

El freno en el calentamiento global se debió a la contaminación asiática

La quema de carbón en China explica el enfriamiento temporal del planeta.

La pausa en el proceso de calentamiento global entre 1998 y 2008 se debió fundamentalmente a la contaminación causada por el uso de carbón en China y otros países de Asia, según revela un nuevo estudio.

El receso en el aumento de la temperatura del planeta durante esa década es utilizada por los escépticos del cambio climático para cuestionar que el calentamiento global sea consecuencia de la actividad humana.

Sin embargo, los investigadores concluyeron ahora que fue la contaminación asiática, especialmente las emisiones de dióxido de azufre por la quema de carbón, la que generó un efecto temporal de enfriamiento.

Eso se debe a que si bien el uso de carbón emite dióxido de carbono, uno de los principales gases de invernadero, también libera partículas de azufre en aerosol, que reflejan la luz solar de nuevo al espacio.

El estudio menciona que algo similar ocurrió entre las décadas de 1940 y 1970, debido a las altas emisiones de dióxido de azufre en Europa y Estados Unidos antes de la introducción de medidas para combatir la contaminación y la lluvia ácida.

El efecto enfriador del azufre es sólo temporal, mientras que el dióxido de carbono proveniente de la combustión de carbón persiste por mucho tiempo en la atmósfera terrestre.

Temperatura en aumento

Contaminación en Pekín. Las economías asiáticas buscarán disminuir la contaminación y la lluvia ácida en el futuro.

El boom en el uso de carbón en Europa y Estados Unidos después de la Segunda Guerra Mundial tuvo tal impacto ambiental, que en muchos países se aprobaron leyes limitando la emisión de dióxido de azufre. Al combinarse con vapor de agua en la atmósfera, el dióxido de azufre forma ácido sulfúrico, que cae a la tierra durante precipitaciones, en un fenómeno conocido como lluvia ácida.

A medida que las emisiones de dióxido de azufre disminuyeron, la temperatura global comenzó a aumentar y los investigadores creen que algo similar está ocurriendo ahora, a medida que China y otros países asiáticos intentan combatir la contaminación instalando en sus plantas equipos para extraer el azufre.

Los datos de los últimos dos años sugieren que la temperatura global ha comenzado a aumentar nuevamente. La rapidez dependerá del ritmo al que las economías asiáticas modernicen sus instalaciones.

La quema de carbón en China ya se había duplicado en las dos décadas posteriores a 1980, según datos de la Agencia de Información sobre Energía de Estados Unidos (EIA por sus siglas en inglés).

Un declive en el ciclo solar también contribuyó a un descenso en la temperatura. Foto: NASA

Pero aumentó dramáticamente a partir de 2002, volviendo a duplicarse en el período de cinco años hasta 2007. Esta información no llegó a ser incluida en el último informe del Panel Intergubernamental de Cambio Climático, IPCC, divulgado en 2007.

Los expertos señalan que otros factores también influyeron en el freno del calentamiento global entre 1998 y 2008. Por un lado, el ciclo solar registró un declive a partir de 2002.

Por otro, 1998 también fue un año pico en temperaturas por el fenómeno de El Niño, que transfiere calor desde los océanos a la atmósfera. De modo que si bien hay una tregua en el calentamiento global si se estudian variaciones desde 1998, sí hay un incremento en la temperatura si se parte de 1997 o 1999.

“No se puede negar el cambio climático”

La investigación fue realizada por científicos de las universidades de Harvard y Boston en Estados Unidos y de la universidad finlandesa de Turku. Los resultados fueron publicados en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences de EE.UU.

Robert Kaufmann, de la Universidad de Boston, uno de los autores del estudio, dijo a la BBC que éste fue inspirado por una pregunta “escéptica”.

“Aún antes de este estudio no había mucha evidencia para negar el cambio climático. Ahora no veo ningún argumento científico creíble para contradecirlo, y si la gente no quiere creerlo, es porque elige no hacerlo”

Robert Kaufmann, Universidad de Boston

“Hace dos años estaba dando una charla sobre cambio climático a una audiencia general y un señor mayor me dijo, ¿por qué debo creer en el cambio climático si en Fox News dicen que la temperatura del planeta ha disminuido?”.

El clima del planeta es un sistema tan complejo que hay elementos inciertos, pero Kaufmann no tiene dudas de que la temperatura global volverá a subir a medida que aumenta la emisión de gases de invernadero.

“La gente puede elegir no creer en el cambio climático creado por la acción humana. Y ésa es la palabra correcta, “creer”, o sea, un acto de fe, porque lo que hace la ciencia es elaborar hipótesis y contrastarlas con datos.”

“Aún antes de este estudio no había mucha evidencia para negar el cambio climático. Ahora no veo ningún argumento científico creíble para contradecirlo, y si la gente no quiere creerlo, es porque elige no hacerlo”.